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Consejos para el viajero

Cómo aprovechar al máximo los programas de recompensa para viajeros frecuentes

Los programas de recompensa para viajeros frecuentes generalmente pueden ser de dos formas distintas: créditos por las millas que han volado o créditos por el dinero que han gastado (sin incluir impuestos y recargos) en sus pasajes. ¿Cuál de estas formas es la más beneficiosa?

La respuesta depende en gran medida de los viajes que usted realiza.

Si usted suele comprar sus pasajes a último momento, y suele realizar vuelos de cabotaje con altísimos precios, el sistema de crédito por el dinero gastado es claramente el que más le conviene. Si usted suele a realizar una menor cantidad de viajes, buscando los pasajes más baratos y suele viajar a otras partes del mundo, el sistema de crédito por millas recorridas probablemente funcione mejor para usted.

Los programas presupuestarios de las aerolíneas como las recompensas “True Blue” de JetBlue y el “Recompensas rápidas” de Southwest son dos ejemplos de sistemas en los que se obtienen créditos de dinero. Pero la mayoría de las compañías todavía utilizan las mediciones de kilometraje tradicionales, desarrolladas a principios de los ’80, con el surgimiento de los programas de fidelidad de las aerolíneas.

Para algunos, sus patrones de viaje no se ajustan adecuadamente a ninguno de los sistemas. En estos casos es cuando esta puede llegar a volverse una cuestión difícil, pero usted debe tenerla en cuenta antes de elegir un programa de recompensas específico.

¿Qué calianzas están disponibles?

Las alianzas le permiten a las aerolíneas llegar a decenas de destinos a los que no tienen vuelos directos. Es un buen negocio. Si usted quiere ir a Bangkok, pero la aerolínea A no vuela hasta ahí, no me sirve para ese viaje. Pero si tienen una alianza con una aerolínea que sí llega Bangkok, siguen siendo competitivos, y podrán obtener al menos una parte de las ganancias que genera mi viaje.

Estas alianzas también pueden ser buenas para los viajeros que tengan un presupuesto reducido. Las recompensas para viajeros frecuentes suelen ser mucho mayores cuando se puede aumentar la variedad y el alcance de los vuelos.

Algunas de las más importantes son Oneworld, Star Alliance y SkyTeam Alliance. Pero hay otras menos conocidas, que funcionan de manera similar. Infórmese acerca de la alianza a la que pertenece el programa que usted ha elegido, y de esta manera podrá obtener mayores beneficios como resultado de esa membresía.

¿Las millas tienen vencimiento?

Una de las mayores quejas que los viajeros tienen en relación a las recompensas para viajeros frecuentes está relacionada con las políticas de vencimiento. Cuando ganamos dinero y lo ponemos en el banco, ese dinero sigue existiendo, e incluso genera intereses. ¿Por qué los premios que hemos obtenido se desvanecen en el aire?

Las aerolíneas cuentan con el hecho de que muchos de los viajeros administrarán mal sus millas. Existe una variedad de políticas de caducidad que suelen resultar muy confusas.

Por ejemplo, en algunos planes lo único que el viajero tiene que hacer es usar su tarjeta de crédito todos los meses en esa aerolínea para ser considerado viajero activo. Para otros, usted debe reservar un vuelo para poder conservar sus beneficios.

Delta anunció en marzo de 2011 que los beneficios de su plan “SkyMiles” ya no tienen vencimiento. Esto genera la esperanza de que otras aerolíneas sigan el ejemplo.

¿Qué tan importantes y fáciles de alcanzar son los beneficios especiales?

Muchas personas acumulan tantas recompensas por ser viajeros frecuentes, que exceden los viajes gratuitos. En estos casos, también buscan tener viajes más confortables.

Es mucho más relajante esperar en una sala privada del aeropuerto que en una sala de embarque llena de gente. Es agradable no tener que hacer cola para embarcar y poder viajar en primera clase.

Cada programa tiene reglas muy específicas para poder alcanzar estos viajes “de élite”, y por supuesto una gran variedad de nombres de fantasía (por lo general, relacionados con el oro, la plata y los diamantes) para describir estos niveles.

Por lo general, las principales aerolíneas ofrecen tres o cuatro niveles distintos. Tenga en cuenta que algunas compañías de bajo costo no ofrecen ninguno de estos beneficios especiales. Como se enfocan en la reducción de costos, no gastan dinero para pagar por un salón privado en el aeropuerto y muchas veces ni siquiera tienen primera clase en sus aviones.

¿Hay que pagar comisiones?

En teoría, los premios que usted ha ganado en su aerolínea deberían estar disponibles sin costo alguno. Pero en la práctica, las aerolíneas han generado decenas de nuevas fuentes de ingresos en los últimos años. Existen recargos por prácticamente todo, desde usar una almohada hasta despachar el equipaje.

Las recompensas para viajeros frecuentes no son la excepción. Las aerolíneas suelen cobrar comisiones para los viajeros que quieran aprovechar las millas que han acumulado. Pero la buena noticia es que la mayoría de los planes ofrecen alguna

manera de evitar estos recargos.
El programa “AAdvantage” de American Airlines elimina esta comisión si usted hace su elección por lo menos 21 días antes de viajar. Es muy común que los planes eliminen las comisiones de reembolso si se realiza la reserva a través de su sitio web.

Recurrir a un operador de la aerolínea, en algunos casos puede generar un recargo de hasta US$ 30. Canjear una reserva obtenida por las recompensas para viajeros frecuentes puede llegar a costar entre US$ 90 y US$ 150.

No espere que estos recargos desaparezcan. Averigüe si en su plan de recompensas existen estos recargos.

¿Cuál es el mínimo para un viaje gratis?

El nivel mínimo de recompensas necesario es uno de los aspectos más publicitados de los planes de recompensas para viajeros frecuentes. Usted encontrará promesas de viajes gratis a cambio de niveles aparentemente bajos, y algunas promociones de tarjetas de crédito incluyen un viaje gratis sin necesidad de realizar una gran cantidad de viajes ni gastar demasiado.

Es importante investigar los términos de los planes de recompensas para saber cómo podría llegar a jugarle a su favor. ¿Usted quiere ir a Asia? Con seguir el mínimo de millas para poder acceder a un viaje así podría llevarle muchos años. ¿Va a usar el programa de recompensas para viajes más cortos? Si esto es así, ¿le conviene este plan?

Muchos de los programas más importantes exigen un mínimo de 25.000 millas acumuladas para poder acceder a un vuelo de cabotaje. Estas millas pueden obtenerse realizando vuelos o gastando dinero en esa aerolínea. Pero ¿la cantidad mínima es una meta alcanzable? Los asientos disponibles para canjear por el sistema de kilometraje son cada vez más difíciles de reservar.

Canjes por ubicación - ¿Cómo funcionan?

Las recompensas para viajeros frecuentes en algunos planes se han vuelto muy difíciles de obtener. Al parecer, las millas mínimas requeridas para canjear por un viaje gratis se han transformado en un tecnicismo irrelevante, que se utiliza principalmente para captar nuevos miembros.

Esto sucede porque la oferta de asientos es cada vez más limitada. Las aerolíneas quieren que usted ofrezca una mayor cantidad de millas para poder obtener una mejor ubicación en el avión. Con frecuencia, esto implica duplicar la cantidad de millas.

Para aquellos que cuentan con millones de millas para gastar, es una elección bastante fácil. Pero aquellos viajeros que no están en esta situación, y que han estado ahorrando durante mucho tiempo para poder realizar su primer viaje a Europa, suelen decepcionarse cuando descubren que sólo tienen la mitad de las millas que realmente necesitan.

Este tipo de estrategias ha afectado a muchos viajeros, a los que se les dificulta la obtención de las recompensas para viajeros frecuentes. Investigue el plan en el que está registrado o está a punto de registrarse, y fíjese si existen esta clase de canjes por ubicación. Si usted no puede evitar este sistema, la mejor alternativa es reservar su viaje con la mayor antelación posible.

¿Que tan comunes son las restricciones de fechas?

Las restricciones de fechas son otro inconveniente en relación con los premios para viajeros frecuentes. La mayoría de las personas quieren viajar en la temporada alta (noviembre, diciembre y julio). Las aerolíneas no tienen problemas para vender pasajes para ciertas rutas en esa época, por lo que establecen restricciones de fechas para evitar tener que ceder asientos por los que podrían cobrar precios elevados.

Algunos creen que esto es injusto, pero es simple economía. Las aerolíneas, al igual que sucede en cualquier otro negocio, no pueden darse el lujo de desperdiciar oportunidades para aumentar sus beneficios.

La clave para un viajero que tenga un presupuesto acotado y quiera sacar provecho de las recompensas es estar al tanto de las políticas de restricción de fechas antes de comenzar a planificar su itinerario. Estas fechas suelen ser las similares en todas las empresas, pero existen algunas diferencias entre los distintos planes de recompensas para viajeros frecuentes que hay que tener en cuenta.

¿Cuál es su aeropuerto más cercano?

Esta puede parecer una pregunta bastante inútil, pero es fundamental al seleccionar el mejor plan de recompensas para viajeros frecuentes.

Algunos dicen que sólo hay que tener en cuenta aquellos planes pertenecientes a aerolíneas que sean fuertes en su mercado. Pero usted también puede notar que una aerolínea que maneja una porción decente de mercado, pero más pequeña, en su ciudad ofrece mejores recompensas. La clave es elegir un programa que usted pueda usar para la mayor parte de los viajes que planee.

Una variante de esta pregunta es "¿con qué aerolínea vuelo con mayor frecuencia?" Muchos viajeros viven en grandes ciudades que cuentan con más de un aeropuerto, o que quedan a una distancia relativamente corta de otras ciudades a donde llegan distintas aerolíneas. Elegir el aeropuerto adecuado es un factor importante al momento de buscar tarifas bajas, y también puede aplicarse a los planes de recompensas para viajeros frecuentes.

¿Qué aerolínea tiene el mejor plan de tarjetas de crédito?

A menos que usted viaje en avión todos los meses por cuestiones de negocios, es muy probable que usted obtenga la mayor parte de sus premios por algún medio que no implique viajar.

Es importante elegir la tarjeta de crédito adecuada, pero sólo si está seguro de que podrá pagar su cuenta mensual. Las tasas de interés de estas tarjetas suelen ser elevadas.

Muchas empresas ofrecen un bono al firmar, le ofrecen millas gratis y le eliminan las cuotas del primer año, a cambio de su compromiso. Tenga cuidado: muchos de los honorarios se vuelven muy elevados después del primer año. También es importante saber con que tarjeta de crédito está asociada la aerolínea. ¿Esa tarjeta suele ser aceptada?


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