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Todo lo que debe saber sobre la enfermedad de Alzheimer

La enfermedad de Alzheimer se ha transformado en uno de los grandes fantasmas de nuestro tiempo, pero eso no quiere decir que si se olvidó las llaves del auto ya está destinado a padecerla. Aquí le presentamos una completa guía que responderá a todas sus dudas sobre el Alzheimer y los problemas que se le asemejan.
  
  


Las palabras que debe conocer


Demencia:

Es
una condición que afecta la forma en la que funciona el cerebro. Los síntomas de
la demencia incluyen ansiedad, paranoia, cambios en la personalidad, falta de
iniciativa, y dificultad al tratar de aprender nuevas habilidades. Además de la
enfermedad de Alzheimer, existen otras causas de la demencia, entre ellas:

Demencia alcohólica (o tóxica); depresión; delírium (delirio); demencia
relacionada con el VIH/SIDA; enfermedad de Huntington (un desorden del sistema
nervioso); enfermedades de carácter inflamatorio (por ejemplo, sífilis);
demencia vascular (endurecimiento de los vasos sanguíneos en el cerebro);
tumores; enfermedad de Parkinson.


Enfermedad de Alzheimer:

Es
la más común de las demencias. Progresa en etapas o períodos que varían de meses
a años y gradualmente destruye: La memoria, el razonamiento, el juicio, el
habla, y eventualmente la capacidad de desempeñar incluso las tareas más
sencillas.


Delírium (delirio):

Es
un estado mental de confusión súbita temporal y aguda. Los síntomas incluyen
ansiedad, desorientación, temblores, alucinaciones, creencias falsas, e
incoherencia.

El delírium puede ocurrir entre los ancianos que padecen de
enfermedades temporales, enfermedad cardíaca o pulmonar, infecciones
prolongadas, mala nutrición, o problemas hormonales. El alcohol y las drogas
(incluyendo medicamentos) también pueden causar confusión mental.


Depresión:

La
depresión se puede presentar entre los ancianos, especialmente aquellos que
padecen de problemas de salud. Los síntomas incluyen tristeza, inactividad,
dificultad en los procesos de pensamiento y concentración, y sentimientos de
desesperación.

Las personas deprimidas frecuentemente tienen problemas del
sueño, cambios en su apetito, fatiga y agitación. Normalmente se puede
proporcionar tratamiento eficaz contra la depresión.


¿Qué es la enfermedad de Alzheimer?

La
enfermedad de
Alzheimer
y otros tipos de demencia ocasionan problemas de
memoria, de capacidad de juicio, y de procedimientos de pensamiento que hacen
difícil que el individuo pueda trabajar y tomar parte en la vida familiar y
social cotidianas.

También se pueden presentar cambios en el estado de ánimo y
en la personalidad del individuo. Eventualmente, la persona pierde control de sí
misma y presenta otros problemas.


Los síntomas responden mejor a los tratamientos cuando se diagnostican en sus
etapas más tempranas. Hable con su médico lo más pronto posible si piensa que
usted mismo, o algún familiar, presenta síntomas de Alzheimer.

La
investigación científica continúa en su búsqueda por mejores tratamientos para
la enfermedad de Alzheimer, así es que debe hablar con su médico sobre los
nuevos descubrimientos en este campo que pudieran ser de importancia en su caso,
o en el caso de su familiar.


¿Quién la padece?

La
posibilidad de cada individuo de padecer de Alzheimer aumenta con la
edad, aunque en la mayoría de los casos no aparece hasta después de los 65 años.

La mayoría de las personas nunca la padecen, incluso cuando ya son muy ancianas.
Conocemos sólo dos hechos definitivos en cuanto a los factores que aumentan el
riesgo de padecer de la enfermedad, y estos son que exista un historial médico
de demencia o de síndrome de Down en la familia.


Historial médico de demencia


Algunas formas de la enfermedad de Alzheimer son hederitarias. Si alguien en su
familia ha tenido Alzheimer, es más probable que otros miembros de la familia
también la padezcan. Hable con su médico sobre el historial médico de demencia
en su familia.


Historial médico de síndrome de Down


Los individuos que padecen de síndrome de Down tienen más probabilidad de
también padecer Alzheimer, y sus familiares cercanos también tienen mayor
riesgo.


¿Cúales son los síntomas indicativos de Alzheimer?

El
síntoma temprano clásico de la enfermedad de Alzheimer es una pérdida gradual de
la memoria a corto plazo. Otros síntomas incluyen:


  • Tener problemas del habla, es decir al buscar o decir las palabras correctas.


  • Ser incapaz de reconocer objetos.


  • Olvidar cómo usar objetos ordinarios, tales como un lápiz.


  • Olvidar tareas como apagar la estufa, cerrar las ventanas o cerrar las puertas
    con llave.


También se pueden presentar cambios en la personalidad o en el estado de ánimo.
El estado de agitación emocional, los problemas de memoria y la falta de
capacidad de juicio pueden ocasionar comportamiento fuera de lo común. Estos
síntomas varían de un individuo a otro.


Los síntomas de la enfermedad aparecen gradualmente, pero pueden progresar más
lentamente en algunos individuos que en otros. En otras formas de demencia, los
síntomas pueden presentarse de súbito, o pueden ir y venir.

Si
usted o su familiar tiene cualquiera de estos síntomas, no necesariamente quiere
decir que padece de Alzheimer. En ocasiones, cualquier persona puede olvidar
algo o tener mal juicio; pero cuando estos episodios se hacen más frecuentes o
son peligrosos, tiene que acudir al médico de inmediato.


Posibles síntomas de la enfermedad de Alzheimer


¿Tiene problemas con cualquiera de las siguientes actividades?


  • Aprender y recordar nueva información.

    ¿Vuelve a hacer cosas que ya había hecho antes?, ¿repite cosas que ya ha
    dicho?, ¿olvida conversaciones o citas?, ¿olvida dónde ha dejado las cosas?


  • Ejecutar tareas complejas.

    ¿Le cuesta trabajo desempeñar actividades que constan de varios pasos o
    etapas, tales como hacer el balance de su cuenta de banco, o cocinar una
    comida?


  • Habilidad de razonamiento.

    ¿Tiene dificultad al tratar de resolver problemas que se presentan en la casa
    o en el trabajo, tales como qué hacer si se le rompe la tubería en el baño?


  • Sentido de orientación, concepto del espacio y lugar.

    ¿Le cuesta trabajo ubicarse cuando guía un auto o está en la calle, incluso en
    un área que le es familiar?


  • Lenguaje.

    ¿Le cuesta trabajo encontrar la palabra correcta para expresar lo que quiere
    decir?


  • Conducta.

    ¿Le cuesta trabajo prestar atención?, ¿encuentra que se disgusta más
    fácilmente o que siente más desconfianza en otros que antes?


Recuerde, cualquier persona olvida cosas de vez en cuando. El no encontrar las
llaves de la casa no necesariamente indica que tiene la enfermedad de Alzheimer.


Consulte al médico


Identificar los síntomas tempranos de Alzheimer puede ser muy difícil. Su médico
comparará su estado de salud física y mental actuales con su estado en visitas
previas. Los cambios de su estado de salud mental y físico, y su capacidad de
desempañar las funciones de su vida diaria, son de especial importancia.


Las personas que ya padecen la enfermedad pueden no darse cuanta de la severidad
de los síntomas. Probablemente su médico pedirá hablar con algún familiar o un
amigo cercano para conversar con ellos sobre su condición.

La
primera evaluación para determinar si tiene Alzheimer debe incluir un historial
médico detallado, un examen físico, una evaluación de función mental, y de
funcionamiento en las actividades de la vida diaria.


Historial médico familiar


Las siguientes son preguntas que le podrían hacer para determinar su historial
médico:


¿Cuándo y cómo se iniciaron los problemas?, ¿los síntomas han progresado por
etapas, o han ido empeorando en una manera continua?, ¿varía su condición de un
día a otro?, ¿cuánto tiempo han durado los síntomas?

El
médico le preguntará sobre sus problemas médicos pasados y presentes y también
si alguno de los miembros de su familia ha padecido de la enfermedad de
Alzheimer o algún otro tipo de demencia.

Su
nivel educativo y otros antecedentes culturales son factores que pueden cambiar
los resultados de los exámenes que se realizan para evaluar su habilidad mental.
Los problemas de idioma pueden causar malentendidos. Asegúrese de mencionar al
médico cualquier posible problema de idioma que pudiera afectar los resultados
de los exámenes.

Es
importante que le diga al médico sobre los medicamentos que toma y por cuánto
tiempo los ha tomado. Ciertas reacciones a los medicamentos pueden provocar
demencia. Lleve consigo los frascos de todos los medicamentos que tome cuando
vaya a ver al médico.


¿Toma medicamentos? Incluso los medicamentos que puede adquirir sin receta
médica, como las gotas para los ojos, y el alcohol, pueden reducir su habilidad
mental. Hable con el médico sobre todos los medicamentos que toma. Pregunte si
la combinación de los medicamentos que toma puede causar problemas.


Examen físico

El
examen médico puede determinar si hay alguna razón física que provoque los
síntomas de demencia. Esto es importante porque el pronto tratamiento de estos
problemas puede aliviar algunos de los síntomas.


Evaluación de habilidad de funcionamiento en la vida diaria

El
médico le podría hacer preguntas sobre su capacidad de vivir independientemente.
A veces, el médico le preguntará a un familiar o amigo cercano qué tan bien
puede realizar las siguientes actividades:


  • Escribir cheques, pagar las deudas, o hacer el balance de su cuenta de banco.


  • Ir de compras por usted mismo y adquirir ropa, comida, u otras diligencias
    necesarias para el hogar.


  • Jugar un juego que requiera destreza, o seguir un pasatiempo favorito.


  • Calentar agua, hacer café y apagar la estufa.


  • Ver un programa de televisión o leer una revista o libro, y poder prestar
    atención, entender y hablar sobre ellos.


  • Recordar citas, celebraciones familiares, días festivos, y tomar medicamentos.


  • Andar o guiar un auto, o tomar transportación pública fuera del área que le es
    más familiar.

A
veces un familiar o amigo no está disponible para contestar estas preguntas. En
ese caso, el médico probablemente le pedirá que realice una serie de tareas
(evaluación de desempeño).


Evaluación del estado mental


Existen otros exámenes para evaluar su estado de salud mental. Estos exámenes
generalmente constan sólo de unas cuantas preguntas y con ellas se evalúa la
función mental, incluyendo: La orientación, la atención, la memoria, y la
habilidad de uso del lenguaje. Los resultados varían de acuerdo a la edad, el
nivel de educación y los antecedentes culturales. Su médico los tomará en cuenta
cuando realice estos exámenes.


La enfermedad de Alzheimer afecta principalmente dos tipos de habilidades:


  1. La habilidad de realizar actividades de la vida diaria tales como bañarse,
    vestirse, ir al baño, comer y caminar.


  2. La habilidad de realizar actividades más complejas como usar el teléfono,
    manejar el dinero y las finanzas, guiar un auto, planear comidas y desempeñar
    un trabajo.

    Cuando una persona tiene la enfermedad de Alzheimer, primero se
    presentan los problemas con las tareas complejas, y progresivamente se
    empiezan a presentar los problemas para desempeñar las tareas más simples.


Causas de demencia para las que existen tratamientos

A
veces el examen físico revela síntomas para los cuales existen tratamientos. Los
síntomas se pueden tratar en sus etapas tempranas cuando son el resultado de:


  • Medicamentos (incluyendo medicamentos que se pueden adquirir sin receta
    médica).


  • Alcohol.


  • Delírium.


  • Depresión.


  • Tumores.


  • Problemas cardíacos, pulmonares, o de los vasos sanguíneos.


  • Desórdenes metabólicos (como problemas de la tiroides).


  • Lesiones a la cabeza (cerebro).


  • Infecciones.


  • Problemas del oído o de la vista.


Reacciones a los medicamentos.

Esta es la causa de problemas mentales que más comúnmente se confunde con el
Alzheimer. Sin embargo, para estas reacciones, existen tratamientos eficaces.

Los ancianos pueden sufrir reacciones a ciertos medicamentos. En algunos casos
ciertos medicamentos no se deben combinar, y en otros, ajustar la dosis puede
aliviar los síntomas.


Delírium y depresión.

Pueden diagnosticarse como Alzheimer, o pueden ocurrir paralelamente a esta.
Estos problemas requieren de pronta atención médica y tratamiento. Lea la parte
posterior de la cubierta de la publicación para la información en cuanto al
delírium y la depresión.


Exámenes especiales

El
recolectar toda la información posible le permitirá al médico el diagnosticar la
enfermedad de Alzheimer cuando los síntomas de esta son leves. Puede ser que le
refieran a otros especialistas para realizar más exámenes médicos.


Algunos exámenes médicos muestran la habilidad mental de una persona y sus
puntos fuertes y puntos débiles. Sirven para detectar las diferencias entre la
incapacitación mental leve, moderada y severa.

También pueden distinguir la
diferencia entre los cambios que son el resultado normal del proceso de
envejecimiento, y aquellos que son provocados por la Alzheimer.

Si
acude a un médico especialista para que le haga estos exámenes, el mismo deberá
regresar los resultados a su médico de cabecera. Estos resultados permitirán que
su médico siga el progreso de su condición, le dé el tratamiento adecuado, y
evalúe y vigile los efectos del tratamiento.


Obtener el cuidado adecuado

Si
el diagnóstico es que padece de la enfermedad de Alzheimer, su familia y usted
tendrán que considerar varios temas importantes. Hable con el médico sobre lo
que debe esperar en el futuro cercano y lejano, conforme la enfermedad progrese.
Solicitar asistencia en las etapas tempranas asegura que obtenga el tipo de
cuidado más adecuado en su caso.

Si
los exámenes no indican la presencia de la enfermedad, pero sus síntomas
continúan o empeoran, vuelva a consultar a su médico. Puede que sean necesarios
más exámenes de evaluación. Si tiene preocupaciones aún después que le han dicho
que no tiene la enfermedad, puede ser que lo que necesite sea una segunda
opinión.


Reporte al médico cualquier cambio en sus síntomas y hable con él sobre el tipo
de seguimiento médico que es indicado en su caso.

El médico debe mantener los
resultados de su primera ronda de evaluaciones para usarlos en el futuro.
Después de que se proporcione tratamiento para otros problemas de salud, nuevos
exámenes médicos podrían mostrar cambios en su condición.

El
identificar la enfermedad de Alzheimer en sus etapas tempranas, cuando los
tratamientos podrían aliviar los síntomas leves, le dará tiempo para adaptarse a
la situación. Durante este tiempo, usted y su familia pueden tomar decisiones de
carácter financiero, legal y médico para el futuro.


Coordinar el cuidado médico

Su
grupo de cuidado médico podría incluir a su médico de cabecera y a especialistas
en psiquiatría o neurología, psicología, terapias, enfermería, trabajo social y
consejería.

Ellos pueden cooperar para ayudarle a entender su condición, sugerir
métodos para ayudarle con su memoria, y hablar con usted y su familia sobre las
posibles maneras de permitirle permanecer independiente por el mayor tiempo
posible.


Hable con los médicos sobre las actividades que podrían poner en peligro a otros
o a usted mismo; tales como guiar un vehículo o cocinar. Explore la posibilidad
de hacer las cosas de una manera diferente.


Cómo hablar con familiares y amigos


Hable con su médico para que le ayude a decirle sobre la enfermedad a las
personas que lo tienen que saber, como sus familiares, amigos, compañeros de
trabajo, etc…

La
enfermedad de Alzheimer causa tensión emocional para el paciente y su familia.
Usted y la persona a cargo de su cuidado necesitarán ayuda de otros. El cooperar
con sus seres cercanos y su grupo de cuidado médico ayuda a reducir la tensión
emocional.


Dónde obtener ayuda

Es
muy difícil tener que aceptar un diagnóstico de Alzheimer. Es importante que
comparta sus sentimientos al respecto con familia y amigos.


Existen muchos recursos de ayuda para el paciente, la familia y los proveedores
de cuidado. Al final de la publicación se proporciona una lista de recursos
disponibles para familias y pacientes. Estos incluyen:


  • Grupos de apoyo.

    A veces ayuda el hablar sobre las cosas que enfrenta con otras personas que
    están pasando por lo mismo. Las familias y amigos de los pacientes de
    Alzheimer han formado grupos de apoyo en muchos lugares. Muchos hospitales
    también cuentan con programas de educación y grupos de apoyo para pacientes y
    familias.


  • Planificación financiera y médica.

    La oportunidad de hacer planes es un resultado importante del diagnóstico
    temprano de la enfermedad de Alzheimer.

    De esta manera, usted y su familia
    pueden tomar decisiones en cuanto al lugar en donde vivirá y quién estará a
    cargo de proporcionar asistencia y cuidado cuando sean necesarios.


  • Asuntos legales.

    También es importante que piense sobre ciertos aspectos de carácter legal. Un
    abogado le podrá dar recomendaciones de tipo legal y asistir a usted y a su
    familia al hacer planes para el futuro.

    Existe un documento especial conocido
    en inglés como "advanced directive" (instrucciones por adelantado) que le
    comunica a otros lo que usted preferiría en caso que perdiera su capacidad de
    pensar o hablar por usted mismo.

Fuente: AHCPR (USA)