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Longevidad

Los orígenes biológicos del envejecimiento

Un completo informe sobre los factores biológicos involucrados en el envejecimiento.

Existe una evidencia limitada de que la genética desempeña, por sí misma, un cierto papel en el proceso de envejecimiento, aunque se sabe que el complemento genómico regula la longevidad.

El envejecimiento en el nivel molecular, se puede ver como un proceso que resulta de crecientes desordenes en los mecanismos reguladores intra e intercelulares. Esto conlleva una reducción de la resistencia del organismo al estrés intercurrente y las enfermedades. Esta noción de “desarreglo” en gran escala es también evidente a nivel del organismo en su conjunto, que se traduce en la erosión de la autoregulación de hormonas fundamentales como la LH (hormona luteinizante), GH (hormona del crecimiento), FSH (hormona folículoestimulante) y la ACTH (adrenocorticotropina).

Las hormonas y el envejecimiento

El sistema endocrinológico (que produce las hormonas), regula la composición del cuerpo, la acumulación de grasa, la masa ósea, la fuerza muscular, el metabolismo, el peso corporal, y el bienestar físico. Los cambios múltiples a nivel hormonal acompañan al envejecimiento de todos los seres vivos y, como es de esperarse, varias de las manifestaciones fisiológicas del envejecimiento tienen que ver con los efectos de la declinación de los niveles de hormonas.

Una de las primeras investigaciones en el posible rol del sistema endocrino en el proceso de envejecimiento, fue conducido por Charles Edward Brown-Séquard (1817-1894), un médico y profesor francés. A los 72 años, Brown-Séquard se inyectó a sí mismo, de forma intramuscular, extractos acuosos del tejido fino testicular de perros jóvenes y cerdos de Guinea. Así en 1889, declaró que este tratamiento le produjo un aumento de fuerza muscular y vigor sexual, por lo que se abocó al estudio del uso médico de los extractos testiculares como medio de prolongar la vida.

En los seres humanos, el envejeciendo está asociado a una disminución de la producción de estrógenos en las mujeres (menopausia) y de testosterona en los hombres (andropausia), de la secreción en las glándulas suprarrenales de deidroepiandrosterona  (DHEA) y de sulfato de DHEA (Dhea-S) (adrenopausia), y a una disminución en la actividad de un sistema hormonal llamado eje hormona de crecimiento (GH)/factor de crecimiento insulino-símil (IGF) (somatopausia). Como resultado, se están desarrollando regímenes de reemplazo de hormonas, como una forma de retrasar o prevenir algunas de las consecuencias del envejecimiento, aunque esté criterio ha provocado muchas polémicas en el ámbito científico.

Envejecimiento celular

En el nivel celular, son varios los procesos implicados en elenvejecimiento y el desarrollo de algunas enfermedades relacionadas con la edad.

La palabra clave a este nivel es apoptosis, creada en 1972, y que significa el proceso de muerte no traumática y no inflamatoria de las células –es decir, lo opuesto a la división celular o mitosis- que regula la proliferación de células y mantiene así el equilibrio.

Genes específicos promueven (Bax) o se oponen (Bcl-2) a la muerte celular actuando sobre un componente en particular de las células, las mitocondrias. Los trastornos de la apoptosis están implicadas el desarrollo de ciertas enfermedades que son más frecuentes en las personas mayores como el cáncer y los desórdenes neurodegenerativos, como las enfermedades de Alzheimer y de Parkinson.

Otra parte de las células, los telómeros, también están implicados en la regulación del envejecimiento celular. Los telómeros consisten en repeticiones en tándem de una corta secuencia de nucleótidos (los componentes del ADN), situados en los extremos de los cromosomas.

Su longitud limita el número total de generaciones que pueden alcanzar las células de un tejido u órgano (este problema también se denomina "fin de replicación). Es decir: las células del organismo están constantemente muriendo (apoptosis) y dividiéndose (mitosis) para dar lugar a nuevas generaciones de células jóvenes que reemplazan a las que murieron. La longitud de los telómeros determina hasta cuando tendrá lugar este proceso, y cuando dejarán de nacer nuevas generaciones de células.

Se ha especulado que el limitado potencial proliferativo de las células humanas, es el resultado de los acortamientos de los telómeros que ocurren durante la síntesis de  DNA en cada división celular. Es decir: cada vez que la célula se divide, acorta el telómero y, por lo tanto, el tiempo de vida total del órgano o tejido. De alguna manera, el precio de sobrevivir hoy es morirse mañana !!

Este proceso es parcialmente retardado por la acción de una enzima, la telomerasa, que compensa la pérdida de algunos nucleótidos del DNA telomérico durante cada ciclo celular, esencialmente protegiendo y asegurándose que los cromosomas sean replicados por completo (es decir, que los cromosomas de las nuevas células sean exactamente iguales a las de las células que le dieron origen).

La longitud de los telómeros está, entonces, directamente relacionado con el número de generaciones celulares. En algunos estudios, incorporando el gen (procedimiento llamado transfección) que produce la telomerasa a células humanas se lograron más de 400 duplicaciones de población, concluyendo que la investigación de la renovación de los telómeros es relevante para saber más tanto sobre la génesis del cáncer como del envejecimiento.

En las células que envejecen también se presentan algunos daños bioquímicos, en especial por los famosos radicales libres originados en el metabolismo del oxígeno durante el ciclo celular (aunque aún no se sabe por qué los radicales libres no afectan a algunos tipos de células, como las germinativas presentes en los órganos sexuales).

Los cambios relacionados con el envejecimiento ocurren no sólo dentro sino también entre las células, por la alteraciones en la matriz intercelular, el intercambio intercelular de factores tróficos (que promueven el crecimiento), la liberación de sustancias que favorecen los procesos inflamatorios (llamadas mediadores de la citoquina), y el grado de proliferación de otros tipos de células asociadas a las que realizan el grueso de las funciones orgánicas (por ejemplo, las interacciones entre las neuronas y las células gliales, que son las que les proveen el “sostén” estructural: como si en una casa el hormigón de las paredes fuera cada vez más grueso, y fuera dejando cada vez menos espacio para la gente que vive en ella).

 

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